Kersverse kwaliteit

Trots en precisie, traditie en innovatie

Kersenteler Vernooij in Cothen gaat verder voor kwaliteit. Op dit traditionele familiebedrijf combineert 4e generatie ondernemer Erik Vernooij traditie en innovatie om tot de perfecte kersen te komen. “Dankzij onze natuurlijke aanpak hebben we een hoge opbrengst.”

Het is een stralende zomerdag midden in juli als Erik Vernooij chef Thomas van Santvoort rondleidt door een deel van zijn zeventien hectare aan kersenboomgaarden. De zon doet haar werk, de bomen hangen bijna scheef van de volle takken met zoetgeurende kersen en kleine vrachtwagentjes rijden af en aan met bakken vol met de oogst van de tientallen plukkers die zich rustig en methodisch langs de bomen bewegen. Als je niet beter zou weten, zou je kunnen denken dat de natuur het grootste deel van het werk doet op het paradijselijk ogende terrein van het bedrijf. “Ik werk ruim honderd uur per week in de kersenpluktijd”, helpt Erik Thomas uit de droom. “En we hebben in het voorjaar nog vrij vaak nachtvorst gehad. In een normaal seizoen is dat misschien een keer of drie, nu was het elf nachten raak. Dat betekent dat je de hele nacht in de weer bent met rijdende kachels, rookmachines en ventilatoren om de temperatuur een paar graden omhoog te krijgen. Dat zijn echt slopende dagen, want het werk van de dag erop ligt gewoon op me te wachten.”

“Ik ben opgegroeid tussen de kersen”

Van teelt…

Het is duidelijk: het kersenseizoen is een kort seizoen, maar een heel intens seizoen. Om de opbrengst van de kersenboomgaard zo hoog mogelijk te maken grijpt Erik terug op de familietradities die hij aanvult met slimme en innovatieve oplossingen. Wat alles gemeen heeft: Erik verplaatst zich voortdurend in de behoefte van de bomen. “Elk jaar proberen vol te hangen. Dat is de uitdaging. Daarom snoeien wij twee keer per jaar en kijken we daarbij zorgvuldig naar wat iedere boom nodig heeft.” Hij houdt een net omhoog waar Thomas onderdoor moet om de volle takken met kersen te bereiken om zelf de kwaliteit te kunnen beoordelen. “Sommige telers snoeien de wortels van de bomen per rij. Dat is weliswaar heel efficiënt maar wij kiezen er toch voor bij iedere boom apart te beoordelen wanneer de wortels moeten worden gesnoeid. We proberen altijd te begrijpen wat de natuur vraagt. We overkappen de kersen bijvoorbeeld om te beschermen tegen vogels en hagel. Na een tijdje merkten we dat in het midden onder de overkappingen minder kersen aan de takken zaten. Het bleek dat de bijen die we hadden om hier te bestuiven het niet prettig vinden om onder de beschutting te vliegen. Daarom hebben we een aparte kast met metselbijen aangeschaft die daar wel willen bestuiven en nu hangen alle takken weer vol. Zo blijf je altijd zoeken naar het perfecte natuurlijke evenwicht.”

Drie generaties kersentelers

Thomas: “Jullie aanpak houdt veel rekening met de natuur. Kunnen jullie daardoor ook minder gewasbeschermingsmiddelen gebruiken?” Erik: “We spuiten vrijwel niet. Onze natuurlijke aanpak kost meer tijd en moeite, maar we hangen dankzij die aanpak dit jaar helemaal vol met kersen, terwijl dat dit jaar niet bij iedereen het geval is. Dat is onze kick, hoeveel inspanning het seizoen ook vraagt. We zijn zelfs zo gek dat we aan het einde van de dag een groep jongeren betalen om alle kersen die op de grond zijn gevallen te verwijderen zodat het mooi schoon blijft in de boomgaard. Anders komen er misschien vliegjes op af en dat willen we natuurlijk niet. Veel van onze zorg is gebaseerd op gevoel en ervaring. Ik ben opgegroeid tussen de kersen en zowel mijn vader als mijn opa zijn iedere dag op het bedrijf om mee te helpen. Al die ervaring versterkt ons bedrijf en verhoogt onze opbrengst.”

…tot pluk

Alle zorg en aandacht voor iedere individuele kersenboom kan voor niets zijn als de kersen uiteindelijk niet goed worden geplukt. Erik betaalt zijn plukkers daarom per uur en niet per kilo. “Ik wil dat ze zorgvuldig werken. Als je een kers niet helemaal juist plukt krijg je kleine wondjes in de kers. Daarom is het belangrijk om mét het steeltje nog aan de kers te plukken. Als je dat lostrekt, krijg je een beschadiging in de vrucht. De smaak is nog prima, maar ze bederven eerder.” Niet dat dit een enorm probleem is. Het is eigenlijk de uitdaging van Erik om de kersen dezelfde dag nog te verkopen. “De uitdrukking is niet voor niets: kersvers. We willen onze kersen de dag dat we ze plukken liefst nog bij de consument hebben. De kwaliteit van Vernooij is een begrip dat we moeten koesteren, dus ik wil gewoon dat onze kersen perfect zijn.”